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¿Navegación o restauración? El nuevo corte del río Mississippi renueva las dudas sobre la gestión

¿Navegación o restauración?  El nuevo corte del río Mississippi renueva las dudas sobre la gestión

Cincuenta y cinco millas al sur de Nueva Orleans, el geólogo Alex Kolker y el topógrafo Dallon Weathers jugueteaban con su computadora mientras flotaban cerca de los pantanos en la orilla este de Plaquemines Parish. Un largo brazo se extendía desde el bote, una herramienta que enviaba miles de puntos para mapear su entorno.

Atracaron dentro de un canal recién formado directamente al otro lado del río Mississippi desde el pequeño pueblo de Buras. Donde una vez estuvo una pared de rocas, el río se abrió paso, esparciendo las rocas debajo de la superficie del agua y limpiando el fondo para crear un cráter de casi 90 pies de profundidad cerca de su desembocadura.

“Hasta cierto punto, fue solo que la fuerza del río fue tan grande que aplastó las rocas”, dijo Kolker en el bote. “¿Qué causó eso? No estoy seguro.»

Ahora, una vía fluvial que alguna vez se conoció como Bayou Tortillon se ha sextuplicado en solo tres años desde lo que alguna vez fue una salida estrecha, según el informe técnico reciente de la pareja.

El geólogo del Consorcio Marino de las Universidades de Louisiana Alex Kolker (derecha) y el topógrafo Dallon Weathers (izquierda) aseguran un largo brazo de metal utilizado para mapear formas submarinas en la orilla este de Plaquemines Parish el 6 de junio de 2022.

Con 850 pies de ancho, ahora transporta alrededor de una sexta parte del flujo del río, desviándolo hacia Quarantine Bay. Combinado con otros cortes en la orilla dentro de este tramo de 8 millas del río, alrededor de un tercio del río ahora fluye a través de la orilla este.

“Eso es algo así como una reorientación del flujo del río”, dijo Kolker.

Para algunos, el canal, conocido como Neptune Pass por funcionarios federales y estatales, presenta una oportunidad para la investigación y la restauración costera a medida que los humedales protectores de Luisiana continúan desapareciendo. Pero a medida que más agua se ramifica desde el cauce principal del río, un río Mississippi más lento podría plantear desafíos de navegación para las embarcaciones oceánicas que atraviesan el canal de navegación.

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Gráfico de Halle Parker

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Imágenes de Google Earth

Las imágenes satelitales de 2016 a 2022 muestran cómo el corte que alguna vez fue Bayou Tortillon ha crecido desde el colapso de la estructura rocosa en su desembocadura a lo largo del río Mississippi.

En los últimos meses, todos los niveles de gobierno han centrado su atención en la grieta a medida que continúa creciendo y ensanchándose, erosionando la orilla del río. Toda la discusión se centra en una pregunta: ¿qué hacemos con él?

A lo largo de los años, el Cuerpo ha enfrentado constantemente críticas por priorizar las necesidades de navegación por encima de todo, a veces a expensas del medio ambiente.

Navegando a través de la grieta, Richie Blink, miembro del Consejo Parroquial de Plaquemines, controla la profundidad del agua con un sonar en su propio bote. Entrando en Quarantine Bay, observa cómo el área se vuelve poco profunda. El bote se acerca a una antigua plataforma petrolera y Blink se baja del bote y se lanza al agua.

Donde la bahía alguna vez tuvo 8 pies, ahora solo tiene dos, con nuevos sedimentos apilándose detrás de las piernas. Para él, el bajío y, en mayor medida, la formación del canal ejemplifican la naturaleza dinámica de la costa de Luisiana.

“Este corte que se abre es probablemente un síntoma de cambios mayores, ¿verdad? No es solo la falta de mantenimiento, sino que el río mismo está cambiando”, dijo, señalando los años más altos del río como otro ejemplo.

Parroquia de Richie Blink Plaquemines

El concejal de la parroquia de Plaquemines, Richie Blink, navega por un nuevo corte que crece en la orilla este de la parroquia de Plaquemines el 6 de junio de 2022. El corte ha crecido rápidamente en los últimos tres años, tallando un canal grueso entre el río Mississippi y Quarantine Bay.

Blink esperaba enviar ese mensaje cuando el Consejo Parroquial aprobó su ordenanza para cambiar el nombre del corte Avulsion Pass a fines de mayo. Una avulsión se refiere a un cambio en el curso del río.

El director ejecutivo de la Autoridad de Restauración y Protección Costera de Luisiana, Bren Haase, estuvo de acuerdo. A medida que la tierra se hunde y el nivel del mar aumenta, el Cuerpo ya ha tenido que ajustar dónde draga para mantener la profundidad necesaria en el canal de navegación.

“La única constante aquí realmente es el cambio, y eso es una perogrullada para toda la costa de Luisiana”, dijo Haase.

Es por eso que el estado y Blink han alentado al Cuerpo a considerar formas de mantener la conexión entre Quarantine Bay y el río, luego de que las imágenes aéreas sugirieran que podría estar formándose el comienzo de un nuevo delta. Un nuevo delta podría significar más tierra y más oportunidades para estudiar la formación de la tierra a un flujo sin igual en gran parte de la costa.

“No tenemos demasiados buenos ejemplos de grandes deltas que hayamos visto construir”, dijo Kolker.

Alex Kolker Dallon Weathers Richie Blink barco Plaquemines

El geólogo Alex Kolker (izquierda), el topógrafo Dallon Weathers (derecha) y el concejal local Richie Blink discuten el futuro de un canal que crece en la orilla este de la parroquia de Plaquemines, mientras está anclado en los pantanos que lo bordean el 6 de junio de 2022.

Actualmente, el mejor ejemplo es el Wax Lake Delta, al sur de Morgan City, donde una salida formada en la década de 1940 comenzó a construir un delta 10 años después, y desde entonces los científicos han podido estudiar ese surgimiento y desarrollo. En promedio, 126,000 pies cúbicos de agua fluyen a través de Wax Lake Outlet, casi lo mismo que el nuevo corte del río.

Este corte, sin embargo, daría a los investigadores la oportunidad de estudiar un gran delta emergente en tiempo real, dijo Kolker.

Pero el bajío justo río abajo del corte ha convertido al corte en una amenaza para el enfoque principal del Cuerpo: la navegación. A mediados de mayo, el Cuerpo dragó el canal como resultado de la desaceleración del flujo del Mississippi desde el canal. Y agregar más áreas para que la agencia drage agrega más costos, dijo el vocero Ricky Boyett.

mapeo parroquia plaquemines

Los datos preliminares de la encuesta forman un mapa del fondo de un nuevo canal que crece y talla un camino grueso a través de la orilla este de Plaquemines Parish.

Por ahora, el Cuerpo planea colocar una “manta de roca” en las orillas del canal para evitar una mayor erosión y ampliación. Pero Boyett dijo que la agencia está trabajando para diseñar una forma de cerrar al menos parcialmente la grieta para el otoño.
Eso podría parecer construir otra estructura de roca colocada media milla en el canal que bloquea el flujo del río, dejando unos 10 pies de agua en la parte superior para permitir el paso de botes pequeños.

Si bien el sedimento transportado por el agua del río a Quarantine Bay no es la prioridad del Cuerpo, Boyett dijo que están tratando de encontrar una solución que detenga el crecimiento del corte, retenga suficiente agua del río para evitar bancos de arena, pero aún permita que parte del barro, limo y arena para pasar al otro lado.

“La prioridad que impulsará todas las decisiones finales es la navegación que utiliza el canal de calado profundo”, dijo Boyett. “Pero si podemos hacer cosas que sigan siendo beneficiosas para el medio ambiente y ayuden a la recreación sin dañar la prioridad uno, entonces lo haremos”.

Mucho antes de que se abriera el corte, el estado había presionado al Cuerpo para que tuviera más flexibilidad y consideración para la restauración mientras llevaba a cabo su misión. En este momento, la legislación que se está tramitando en el Congreso autorizaría un estudio exhaustivo de la parte baja del río Mississippi para repensar potencialmente las mejores tácticas para administrar el ecosistema, las inundaciones y la navegación en una vía fluvial en constante cambio.

Con tormentas más intensas, lluvias más intensas y hundimientos continuos que se esperan en el futuro, Haase dijo que el estudio tiene la intención de responder «cuál es realmente la mejor manera de sostener y mantener el río».

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La hierba del pantano cubre el pantano que conecta la bahía Denesse y un nuevo canal que crece en la orilla este de Plaquemines Parish el 6 de junio de 2022.

Para la grieta, Blink y Haase sugirieron soluciones alternativas al Cuerpo, desde instalar una presa, o presa baja, para el cierre o incluso buscar otras áreas en ese tramo de la orilla este para cerrar y agregar flujo de regreso al río.

«Es un problema de matemáticas, ¿verdad?» Dijo Haase.

De vuelta en el barco, Blink dijo que a menudo se siente como si estuviera volando un avión hacia un accidente a medida que se acumulan los desafíos ambientales para su parroquia en medio de la crisis de pérdida de tierras del estado y el calentamiento global. Como el río, el mundo está cambiando, dijo, y se necesita un enfoque más fluido.

“Las políticas deben ser lo suficientemente flexibles para que el Cuerpo haga su trabajo a la manera del siglo XXI”, dijo. «No es culpa de la Corporación que estén sujetos a estas reglas, pero necesitamos actualizar».